Le Cordyceps existe vraiment, mais pas comme vous le croyez
Dossier
PUBLIÉ LE 6 sept. 2022

Le Cordyceps existe vraiment,
mais pas comme vous le croyez

Crédit : Sony Computer Entertainment
PUBLIÉ LE 6 sept. 2022
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Si vous avez joué à The Last of Us, vous avez forcément entendu parler du cordyceps, le virus qui a ravagé le monde de Joel et Ellie. Mais saviez-vous que ce champignon existe vraiment dans la nature ?

Et il est tout aussi mortel… mais pas (à notre connaissance) pour les humains. Dans “la vraie vie”, le cordyceps est une famille de champignons parasites qui s’attaque uniquement aux insectes et autres petits invertébrés. Respirez donc un coup, vous ne verrez pas de sitôt votre voisin de palier complètement défiguré vous attaquer et lâcher ses spores infectieux sur vous (qui sont plus probablement de simples postillons, mais allez quand même vous laver la figure, on ne sait jamais).

Mais revenons au cordyceps. Ce parasite, dont il existe une myriade d’espèces, a majoritairement été observé sur les fourmis des forêts tropicales… Et son fonctionnement est juste terrifiant. Concrètement, lorsqu’une fourmi entre en contact avec un spore, un champignon se développe dans son corps et la “zombifie” petit à petit. C’est clairement l’un des effets les plus flippants (et encore peu expliqués par les chercheurs) de l’ophiocordyceps unilateralis. Si la science est encore incapable d’estimer avec précision le mécanisme de cette “zombificaction”, elle nous apprend que ce n’est pas le cerveau de la fourmi qui est atteint… mais ses muscles.

En d’autres termes, le corps de la fourmi est littéralement pris en otage par le champignon qui finit par la ronger de l’intérieur alors qu’elle est encore consciente. Le cordyceps pousse ensuite son hôte à s’éloigner de sa colonie pour aller s’accrocher à une branche et mourir… Avant de se transformer entièrement en un pied de champignon qui pourra libérer ses spores tranquilou sur d’autres insectes en contrebas. Un vrai cycle mortel, quoi.

De la fourmi à papy

Plus haut, nous vous disions que le cordyceps n’est pas dangereux pour l’homme. Mais si, comme dans The Last of Us, c’était finalement le cas, et que les postillons de votre voisin édenté étaient en fait bel et bien des spores ? L’une des premières questions que vous auriez à vous poser est la suivante : comment diable a-t-il fait pour être contaminé ?

Dans le jeu, le prologue nous en dit un peu plus sur le début de l’infection au cordyceps. Lorsque vous jouez le personnage de Sarah, la fille de Joel, vous avez la possibilité d'explorer la maison familiale. Au détour de la salle de bain, Sarah tombe sur le journal (posé près des toilettes) de la veille. Si vous regardez bien, vous pouvez voir le titre suivant : “La FDA {Food and Drug Administration, l’autorité américaine de contrôle des denrées alimentaires et des médicaments} étend la liste des récoltes contaminées”. En sous-texte, l’infection proviendrait donc de graines infectées par le champignon.

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Crédit : Sony Computer Entertainment

Votre voisin, lui, a peut-être été infecté d’une autre manière. Et la réponse est plutôt à chercher du côté… des compléments alimentaires qu’il se fait livrer chaque mois. En effet, le cordyceps, en plus de zombifier des fourmis, est aussi une star de la médecine traditionnelle chinoise. Depuis des millénaires, les populations locales en consomment car ce champignon est réputé pour ses multiples vertus (tonifiant, protection des organes, renforcement du système immunitaire…) Votre voisin a-t-il malencontreusement gobé une gélule de cordyceps infectée ? C’est fort probable car les récoltes restent encore assez peu documentées et une nouvelle forme de champignon encore inconnue a très bien pu être cueillie par inadvertance… Morale de l’histoire : si certaines médecines sont qualifiées “d’alternatives”, ce n’est pas pour rien.

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